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“罗塞塔”十年追星圆梦

2014年11月14日04:21    来源:光明日报    手机看新闻
原标题:“罗塞塔”十年追星圆梦

  图为11月12日,控制人员在德国达姆施塔特的控制中心庆祝欧航局彗星着陆器“菲莱”成功着陆。新华社发

  位于德国达姆施塔特的欧洲航天控制中心12日傍晚确认,彗星着陆器“菲莱”在与母船“罗塞塔”探测器分离后,已成功着陆彗星。这不仅标志着人类有史以来与彗星进行的最亲密接触,而且将有助于揭开太阳系形成的诸多奥秘,使科幻变为现实。

  彗星来自于太阳系中海王星以外的遥远太空。欧航局的研究人员形象地说,那一带太空漫游着无数冰块,偶尔就会有那么一块“离队出走”,奔向太阳。1969年,天文学家丘留莫夫和格拉西缅科发现了其中一颗偏离轨道的彗星,这颗彗星就以他们的名字命名。因为彗星被视为宇宙的冷冻箱,冷藏着46亿年前太阳系生成时的所谓原始物质,欧航局研究人员希望通过对彗星的研究获得一些有关生命起源的认识。

  十年遨游成就斐然

  20世纪70年代,人们开始构思“罗塞塔”项目,最初的设计考虑是一项彗星取样返回任务。1993年11月,欧航局科学项目委员会批准实施“罗塞塔”项目。“罗塞塔”项目是耗时最长、最复杂的航天项目之一,整个项目耗资14亿欧元,可以购买4架空中巴士A380客机,其中探测器和着陆器的费用占了2亿欧元。

  2004年3月2日,一枚阿丽亚娜5G+火箭将载有“菲莱”的彗星探测器“罗塞塔”送入太空,经过总长超过64亿公里的太空飞行,终于在2014年8月追上正不断逼近太阳的“丘留莫夫-格拉西缅科”彗星。当时,一些媒体把“罗塞塔”的探测任务形容为“一场赌注”,认为其耗资不少,旅程坎坷。

  回头来看,“罗塞塔”探测器在10年的天空遨游中可谓成就斐然:2007年2月路过火星;一年半后与直径4.6公里的小行星“斯坦斯”擦肩而过,两者相隔仅800公里;2010年7月,飞掠直径100多公里的小行星“鲁特西亚”(又名司琴星),两者相隔不到3000公里。探测器用所携带的导航相机及光学和红外成像系统对行星进行了全方位观测,并将数据传回欧洲航天局。这些数据可以帮助科学家更深入地了解小行星的成分和形成过程,补充有关太阳系历史的知识。

  解答生命起源的奥秘

  在很长一段时间里,由于“罗塞塔”探测器距离太阳太遥远,其太阳能电池板无法获得足够的光照,因此欧航局科学工作者安排它进入休眠,中断与它之间的任何联系。2014年1月20日,欧航局又将“罗塞塔”探测器从沉睡中唤醒,重新恢复联系,以便为年底着陆做准备。此时,“罗塞塔”探测器距离目标彗星不到400万公里。11月6日,“罗塞塔”终于靠近目标彗星,并在彗星上方100公里处飞行,同时,“罗塞塔”探测器发射出“菲莱”着陆器,“菲莱”在彗星表明成功软着陆。

  “菲莱”着陆器在彗星表面将展开一年的勘探采样任务。这是史上人造探测器首次着陆彗星,有望解开彗星的神秘面纱,解答生命起源的奥秘。

  科学家认为,彗星上的物质,是保留得最为完好的太阳系诞生之初的物质。45亿年前,太阳系在一团宇宙云中形成,人类生存的地球也随之诞生,而星系诞生后残留的冰冷物质就构成了彗星。“菲莱”探测到的结果,可能就是人们了解地球及地球上生命起源的一把钥匙。

  欧航局项目负责人泰勒对媒体表示,“木星类型的彗星具有与地球相似的水成分,因此地球现在形成的海洋可能源于这颗彗星,它最终促进了人类的产生,因为本质上来说人类也是由水组成的”。这位科学家强调,有关研究结果将彻底改写人们对于地球形成的理论。

  “丘留莫夫-格拉西缅科”彗星目前已经逼近太阳,“菲莱”的隔热设计可让其在该彗星表面坚持到2015年3月底。届时,“菲莱”将因周围温度过高而停止运转。而“罗塞塔”探测器则将继续绕目标彗星运转,观察它接近并远离太阳时的变化。

  (本报柏林11月13日电 本报驻柏林记者 柴野)

(来源:光明日报)

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